La startup de Berkeley vise à changer la donne dans le traitement des maladies auto-immunes

Geo Guillen, à gauche, et Marco Lobba, au centre, ont lancé Catena Biosciences avec le professeur de chimie de Berkeley, Matthew Francis, diplômés de l’UC Berkeley en commerce et en chimie. Le trio attribue à l’écosystème entrepreneurial de Berkeley la croissance rapide de leur entreprise. (Photo gracieuseté de Catena Biosciences)

Marco Lobba était depuis cinq ans dans son doctorat en chimie à l’UC Berkeley. programme de recherche sur la protéine révolutionnaire CRISPR-Cas9 lorsqu’il s’est retrouvé dans un endroit inconnu : la façade d’une salle de conférence d’une école de commerce.

C’était en janvier 2020 – quelques mois avant le début de la pandémie de coronavirus – et le deuxième jour d’un cours d’entrepreneuriat de la Haas School of Business. Lobba avait développé une nouvelle façon de fusionner des protéines qui, selon lui, pourraient aider à traiter les maladies auto-immunes comme le lupus, la sclérose en plaques ou le diabète de type 1.

Marco Lobba a travaillé dans les laboratoires de Berkeley du chimiste de renommée mondiale Matthew Francis et de la professeure lauréate du prix Nobel Jennifer Doudna. (Photo gracieuseté de Catena Biosciences)

Il ne savait tout simplement pas comment transformer l’idée potentiellement salvatrice en une entreprise prospère.

« Bon dieu! Je suis arrivé avec tous ces graphiques et tableaux et toute cette science, et j’essaie de les présenter à un groupe de majors en commerce, dont le dernier cours de chimie était probablement la première année d’université », a déclaré Lobba. « Je n’étais pas sûr que quelqu’un verrait la valeur derrière la science, car elle était tellement hors de portée par rapport à ce sur quoi d’autres personnes travaillaient. »

Mais dans la foule se trouvait Geo Guillen, étudiant en deuxième année de MBA, un gourou des produits technologiques espérant qu’un diplôme en commerce de Berkeley le dirigerait vers un travail plus épanouissant et plus utile.

« Marco parlait avec passion de sa découverte d’une nouvelle technologie de conjugaison de protéines. Cette protéine et ce niveau de pH », a déclaré Guillen. « Et quand il a mentionné qu’il voulait aider les gens, en particulier avec les maladies auto-immunes, j’ai été immédiatement vendu. »

Au déjeuner du lendemain, les contours d’une entreprise se dessinent. Un an plus tard, le duo a lancé à distance Catena Biosciences avec Matthew Francis, professeur de chimie de renommée mondiale à Berkeley.

Aujourd’hui, l’entreprise est évaluée à plus de 10 millions de dollars et est un exemple de l’esprit de changement de Berkeley : placez des scientifiques entrepreneurs, des experts commerciaux axés sur la mission et des professeurs accomplis dans le même espace – axé sur la résolution des problèmes du monde – et l’innovation s’épanouira .

Guillen et Lobba se sont rencontrés quelques mois avant le début de la pandémie de coronavirus et ont lancé l’entreprise en travaillant à distance et se réunissant souvent lors de réunions Zoom. La startup a évolué depuis ces premières semaines et compte désormais quatre personnes. (Photo avec l’aimable autorisation de Marco Lobba)

« Nous constatons souvent que les startups de Berkeley comme Catena recherchent des solutions à de gros problèmes plutôt que des chèques », a déclaré Rhonda Shrader, responsable du programme d’entrepreneuriat Berkeley Haas. « Et c’est vraiment de cette façon que naît la véritable innovation. »

Lobba a souligné le soutien des fonds d’investissement du campus et des accélérateurs tels que la fonderie CITRIS, le programme SkyDeck Hot Desk, le Haas Student Seed Fund et le programme Berkeley Haas Entrepreneurship.

« Berkeley est excellent pour créer une atmosphère permettant à différents départements et collèges de créer des liens », a-t-il déclaré. « Cette pollinisation croisée sur laquelle nous travaillons depuis le tout début est en grande partie le secret de notre succès jusqu’à présent. »

« Découverte accidentelle »

Francis a déclaré que la base de leur technologie provenait d’une expérience scientifique menée par son laboratoire il y a plus de 15 ans. Lobba remercie également le laboratoire de Jennifer Doudna d’avoir contribué à créer une atmosphère d’innovation. (Photo gracieuseté de Catena Biosciences)

La technologie de Catena a commencé à Berkeley en 2004 en tant que recherche scientifique fondamentale. Le laboratoire de Francis étudiait la modification des protéines lorsqu’il est tombé sur une technique accélérée – le couplage oxydatif – pour modifier les protéines à l’aide de réactifs appelés oxydants pour accélérer la réaction.

Au fil du temps, Francis et son équipe ont commencé à remarquer que la réaction pouvait être utilisée pour attacher les protéines ensemble plus efficacement.

« Souvent, lorsque vous rassemblez des protéines de taille normale, les réactions commencent à échouer parce que les protéines interagissent les unes avec les autres, elles se repoussent. Et donc, vous ne pouvez plus former de liens », a déclaré Francis. « Mais cette réaction va si vite qu’elle a assez de puissance pour rassembler ces très gros objets. »

Au printemps 2017, Lobba et ses partenaires de recherche ont découvert comment l’utilisation de l’enzyme naturelle tyrosinase – présente dans la nature et responsable de la coloration brune des fruits et légumes, comme les avocats et les pommes – pouvait faire avancer ce même processus pour modifier des protéines très complexes et, à son tour, modifier les cellules.

Dans un article de recherche publié dans ACS Central Science l’été dernier, Lobba a schématisé la technique unique qu’il a découverte qui peut combiner des protéines de manière plus efficace et plus rapide. (Photo gracieuseté de ACS Central Science)

En utilisant des acides aminés naturels, ce processus pourrait être utilisé pour fusionner de manière très fiable toutes les protéines ensemble, plus rapidement et de manière plus sélective, que toute autre méthode utilisée. Cela a ouvert la porte au traitement des maladies auto-immunes, qui attaquent le corps en convainquant les anticorps d’une personne d’attaquer des cellules par ailleurs saines.

Grâce à la technique unique de conjugaison des protéines de Catena, les scientifiques peuvent attacher des signaux sûrs aux cellules saines et inciter le système immunitaire à ne plus les attaquer.

« Pensez-y presque comme les chiens de Pavlov, ou incitez les enfants à manger leurs légumes en les recouvrant de fromage », a déclaré Lobba. « Si vous présentez au système immunitaire quelque chose qu’il aime – en même temps que quelque chose qu’il attaque – il commence à associer cette cible comme une bonne chose. »

Cette percée est la technologie de base sur laquelle s’appuie Catena Biosciences.

« Notre technologie est meilleure que celle de la concurrence parce que nous contournons de nombreuses limitations de l’industrie en matière de fixation ou de combinaison de protéines », a déclaré Guillen. « Les applications s’étendent sur plusieurs espaces, du développement de vaccins contre le cancer à la création de nettoyants enzymatiques ou à la dégradation des plastiques. … C’est vraiment un changeur de jeu.

La façon Berkeley

Mais ils avaient besoin de traduire la chimie en affaires, c’est pourquoi Lobba a visité la classe de commerce ce soir de janvier.

Une fois à bord, Guillen a essayé d’élaborer une stratégie commerciale. Il a mené une analyse de marché, a eu des entretiens avec des sociétés pharmaceutiques et a demandé conseil à des mentors en entrepreneuriat de Berkeley, comme Kurt Beyer, conférencier à Berkeley Haas, qui a enseigné le cours d’entrepreneuriat de Guillen, et Shrader.

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Notre produit n’est pas des publications ou des brevets. Ce sont les gens… Et c’est vraiment la façon de Berkeley.

– Matthieu François

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« Nous nous sommes demandé : comment pouvons-nous vraiment avoir un impact dans ce monde ? » dit Guillen. « Et nous avons identifié que le marché auto-immun est particulièrement mûr pour la perturbation, car de nombreuses approches du traitement des maladies auto-immunes se concentrent sur les symptômes plutôt que sur la cause première. C’est un marché assez vaste et inexploité.

Alors que la percée de la startup peut produire de puissantes thérapies d’entraînement immunitaire dans l’ensemble de l’industrie – et, à son tour, être très lucrative pour Catena – Francis a déclaré que leur objectif va au-delà des résultats de l’entreprise.

« Je me souviendrai toujours de ce qu’un mentor m’a dit lors de mon premier jour sur le campus : « Notre produit n’est pas des publications ou des brevets. Ce sont les gens.’ », a déclaré Francis, qui a fréquenté Berkeley en tant que candidat postdoctoral avant de devenir membre du corps professoral. « Et c’est vraiment la façon de Berkeley. »

Le tremper

Catena recherche actuellement des candidats thérapeutiques pour tester leur technologie et terminer les études précliniques d’ici la fin août afin de suivre l’impact de leurs traitements sur les réactions auto-immunes.

Guillen a déclaré que la société vise également à être l’une des premières startups à travailler au Bakar BioEnginuity Hub (BBH) de Berkeley, qui ouvrira ses portes cet automne. Darren Cooke, directeur exécutif du nouveau Life Science Entrepreneurship Center, fait partie du comité de sélection des locataires de BBH et a vu Catena évoluer d’une idée à une « start-up naissante » et a déclaré qu’il n’était pas surpris de leur succès rapide.

« Catena a fait un excellent travail en explorant les ressources incroyables que nous avons sur le campus », a déclaré Cooke. « Ils mettent vraiment en évidence comment l’écosystème entrepreneurial de Berkeley permet des collaborations synergiques. »

Pour la première fois, Lobba a ouvert la porte du laboratoire de travail de l’entreprise situé au QB3 East Bay Innovation Center à Berkeley. « Ce fut l’un des moments les plus excitants de notre voyage », a déclaré Guillen. (Photo gracieuseté de Catena Biosciences)

Pour Lobba, voir ses pairs et d’autres startups similaires – telles que Scribe Therapeutics et Mammoth Biosciences – sortir des départements de chimie et de biosciences de Berkeley lui donne confiance dans le potentiel de Catena.

L’entreprise a récemment remporté un Berkeley Big Ideas Award 2021 et les fondateurs présenteront leur entreprise en septembre pour un financement supplémentaire. Catena a également été sélectionnée pour représenter Berkeley lors de la journée de démonstration de démarrage à l’échelle du système UC en novembre.

Lobba a déclaré que son partenariat avec Guillen et Francis est « un match parfait » et attribue la nature interdisciplinaire du milieu universitaire de Berkeley à leur rapprochement.

« Matt a été un conseiller en chef si stellaire pour nous, et j’ai l’impression que Geo a présenté notre entreprise comme un lay-up pour que je puisse simplement entrer et le tremper », a déclaré Lobba.

« Berkeley a cette capacité unique de puiser dans le talent de chaque école sur le campus », a ajouté Guillen. « Nous vous recommandons de vous aventurer dans des mondes qui vous font sortir de votre zone de confort, mais qui reflètent également votre passion. … À cette intersection, des choses incroyables vont se produire.

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