Quand les fondateurs de startup devraient-ils cesser d’être PDG?

La nouvelle que le cofondateur de Monzo, Tom Blomfield, quittera ses fonctions de PDG de la fintech pour devenir président a suscité une vague de spéculations sur ce qui se passe réellement à l’intérieur de la banque après quelques mois difficiles.

Mais cela a également soulevé une plus grande question sur la gestion des entreprises technologiques à forte croissance: quand les fondateurs de startup devraient-ils cesser d’être des PDG?

Dans les années 1990, la sagesse classique des startups a déclaré que les jeunes fondateurs ambitieux devraient être soutenus pour démarrer des entreprises révolutionnaires – mais ensuite remettre les clés à quelqu’un de plus expérimenté une fois que le moment sera venu de se développer. Cisco, Yahoo et eBay sont des exemples de ce modèle qui fonctionne bien.

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Depuis les années 2000, cependant, cette pensée a changé. Aux États-Unis, les investisseurs se tournent plus souvent vers des personnalités cultes telles que Jeff Bezos chez Amazon et Elon Musk chez Tesla pour montrer que les chefs d’entreprise fondateurs peuvent mieux performer dans un monde où la vitesse et l’innovation audacieuse sont plus importantes que jamais.

En ce qui concerne l’Europe aujourd’hui, les fondateurs de la plupart des startups d’une valeur de plus de 1 milliard d’euros restent chef de la direction: par exemple, Daniel Ek chez Spotify, Sebastian Siemiatkowski chez Klarna, Will Shu chez Deliveroo et Daniel Dines chez UiPath.

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«Il y a vingt ans, les investisseurs en capital-risque étaient pressés de recruter des PDG professionnels. Aujourd’hui, bon nombre des mêmes sociétés de capital-risque sont occupées à vanter leur soutien aux PDG fondateurs à long terme », écrit le fondateur de LinkedIn, Reid Hoffman, dans ce billet LinkedIn largement cité, indiquant un changement mondial.

Monzo la valeur aberrante

Tout cela rend la décision de Blomfield de prendre du recul sur le côté opérationnel de la gestion de la banque et d’être remplacé en tant que PDG par un banquier expérimenté, TS Anil, d’autant plus rare.

Bien qu’il existe quelques grandes startups européennes notables où les fondateurs ne sont plus directeurs généraux (Benevolent AI, Seedrs, par exemple), il y en a peu parmi les plus grandes fintechs: N26, Revolut, Starling, OakNorth, Greensill et Checkout.com ont tous des fondateurs qui sont également directeurs généraux. Même Taavet Hinrikus de Transferwise, qui s’est retiré en tant que PDG, a ensuite simplement remis les rênes à son co-fondateur Kristo Käärmann.

Dans une interview avec TechCrunch expliquant la décision, Blomfield a déclaré que jouer le rôle de président au lieu de directeur général lui permettrait de passer plus de temps «à faire ce que j’aime vraiment, c’est-à-dire la communauté, parler aux clients, aider à développer le produit proposition, vision à long terme… »

Il a dit qu’il « essaierait de détendre un peu mon implication dans des activités bancaires réglementées plus formelles ».

La toile de fond de tout cela est que Monzo est potentiellement confronté à quelques mois cruciaux à venir. Bien que capitalisée de manière respectable et toujours très populaire auprès des clients, la banque challenger a vu les dépenses liées aux cartes clients diminuer au pays et à l’étranger en période de blocage, tandis que les ouvertures de nouveaux comptes ont également ralenti pendant la pandémie.

Monzo cherche maintenant également à collecter 70 à 80 millions de livres sterling de financement supplémentaire, mais à environ 40% de réduction par rapport à la valorisation de 2 milliards de livres sterling qu’elle avait levée en juin dernier.

Ce qui est mieux?

L’investisseur en capital-risque Andreessen Horowitz a longtemps soutenu qu’il préférait soutenir les entreprises avec un «PDG fondateur». De l’avis de la société de capital-risque, il est plus facile d’aider un fondateur visionnaire à apprendre comment faire évoluer une entreprise que d’enseigner à un manager expérimenté à être visionnaire.

Les fondateurs ont trois qualités qu’il est difficile de recréer, affirme Andreessen Horowitz:

  • Connaissance approfondie
  • Autorité morale
  • Et un engagement total sur le long terme

Andreessen Horowitz cite également une étude de 50 startups technologiques qui montre que les PDG fondateurs voient de meilleures sorties.

«En examinant ces près de 50 entreprises, l’étude révèle que les PDG fondateurs battent constamment les PDG professionnels sur une large gamme de paramètres allant de l’efficacité du capital (montant du financement levé), du temps de sortie, des évaluations de sortie et du retour sur investissement», écrit-il. cofondateur Ben Horowitz.

Mais le contre-argument est que, même si cela peut parfois fonctionner, il n’y a pas beaucoup de gens comme Bezos. La plupart des fondateurs sont tout simplement meilleurs pour démarrer des entreprises révolutionnaires que les entreprises délicates de les développer.

Noam Wasserman écrit dans la Harvard Business Review en 2008 que la mise à l’échelle de gestionnaires professionnels est généralement la bonne approche.

Tom Savage, un entrepreneur britannique, a récemment abordé le tabou dans un blog largement partagé, où il a fièrement expliqué qu’il était «un fondateur, pas un PDG».

Mais Wasserman et l’équipe d’Andreessen Horowitz conviennent que ce que la bonne décision dépend en fin de compte de l’entreprise et du type de fondateur.

Cette semaine, beaucoup dans le monde de la fintech ont prédit que Blomfield en tant que président de Monzo était positif – pour lui et pour l’entreprise.

Dave Cunningham, ancien PDG de regtech Priviti, aujourd’hui fondateur de 36tdata, a déclaré sur Twitter: «Dans un mouvement avisé et mature, le fondateur a accédé à un poste plus élevé pour lui permettre de se concentrer sur la création de valeur. Cela laisse le fardeau administratif et de gestion de la gestion de l’entreprise à l’une de ses récentes embauches. »

Brett King, une voix influente dans la fintech mondiale et fondateur et président exécutif de Moven, une startup de services bancaires mobiles basée à New York, a déclaré: «Je pense que Tom Blomfield a traversé cette épreuve. Au fur et à mesure de la croissance de Moven, il est devenu clair que mon meilleur rôle était stratégiquement en ce qui concerne le produit et la croissance, et non sur le plan opérationnel en tant que PDG au quotidien. »

D’autres ont commenté en privé à Sifted que le changement forcerait l’entreprise à consolider sa stratégie de revenus et à consolider son leadership.

La fin du PDG fondateur peut donc être une bonne décision pour Monzo – même si elle fait de la banque une valeur aberrante parmi ses pairs.

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