Une start-up qui évalue les compensations carbone estime que près de la moitié est insuffisante

Alors qu’un nombre croissant d’entreprises se fixent des objectifs de réduction de leurs émissions de gaz à effet de serre qui réchauffent la planète, nombre d’entre elles se tournent vers les compensations de carbone pour réduire leur impact sur le climat. Par exemple, une compagnie aérienne peut acheter une compensation basée sur un projet qui plante des arbres pour absorber le dioxyde de carbone et la comptabiliser par rapport à sa propre empreinte. Mais le marché n’est pas réglementé et de nombreuses compensations ne tiennent pas leurs promesses climatiques.

La start-up londonienne Sylvera Ltd. tente de renforcer la transparence en attribuant des notes aux projets, comme le font S&P Global Ratings et Moody’s Investors Service pour les émissions de titres de créance. Jusqu’à présent, la société a analysé environ 35 projets et a constaté que près de la moitié d’entre eux ne livrent pas ce qu’ils prétendent. Au moins trois projets ont reçu l’équivalent d’une note indésirable, selon le fondateur Samuel Gill.

La société utilise l’apprentissage automatique pour analyser des données telles que des images satellites afin d’examiner l’utilisation historique des terres et d’évaluer les performances d’un projet par rapport à la référence établie par ses développeurs. « Personne ne peut vraiment dire quels projets sont réels et lesquels ne le sont pas », a déclaré Gill. «Nos données et nos services devraient pousser plus d’argent vers les meilleurs projets.»

L’un des projets que Sylvera avait échoué avait pour objectif de prévenir la déforestation dans une certaine zone. C’était vrai, mais il y avait une déforestation importante dans les zones voisines, ce qui signifie que la contribution du site spécifique était négligeable.

Avec environ 40% des projets sur lesquels Sylvera a travaillé, il y a eu une certaine réduction de carbone, mais pas autant que promis par le développeur. Dans un cas, un incendie a anéanti une partie du projet. Ce n’était pas la faute des développeurs, mais cela a réduit la réduction potentielle.

«Avoir un auditeur indépendant qui examine l’exactitude et le caractère conservateur de la base de référence est l’un des principaux défis pour les projets forestiers», a déclaré Gilles Dufrasne, chargé de mission à l’organisation à but non lucratif Carbon Market Watch. «S’ils surveillent des éléments tels que les fuites et les risques d’incendie, ils peuvent peut-être détecter des inversions qui ne seraient pas détectées autrement et apporter un examen indépendant de la qualité du projet.»

Pourtant, Dufrasne a déclaré que le nombre de projets en échec serait probablement beaucoup plus élevé que trois sur 35. Peu d’études systématiques ont été effectuées sur la crédibilité des projets de compensation, mais presque toutes celles qui existent ont trouvé de sérieuses limites. Plus récemment, l’organisme à but non lucratif Carbon Plan a constaté que les projets de compensation de la Californie surclassaient 30% de leurs économies de carbone. Cela signifie qu’environ 400 millions de dollars ont été payés pour 30 millions de tonnes métriques de réduction des émissions qui ne s’est pas réellement produite.

Parce que les entreprises achètent des compensations pour annuler leur propre carbone, une compensation inefficace qui ne parvient pas à réduire les émissions pourrait donner à l’acheteur une excuse pour polluer davantage – et entraîner une augmentation des émissions globales.

Sylvera a déclaré la semaine dernière avoir levé 5,8 millions de dollars dans le cadre d’un cycle de financement de démarrage dirigé par Index Ventures, qui a soutenu des sociétés telles que Roblox Corp. et Deliveroo PLC. Il obtiendra 2 millions de dollars supplémentaires grâce à un contrat de recherche avec Innovate U.K ..

Il utilisera l’argent d’Innovate U.K. pour travailler avec des universitaires du Jet Propulsion Laboratory de la NASA, de l’Université de Californie à Los Angeles et de l’University College London pour créer une nouvelle méthode d’acquisition de données sur la teneur en carbone des forêts.

Le plan est de scanner les arbres du monde entier avec un capteur lidar, un drone et un avion léger. Des échantillons d’arbres réels aideront à calibrer le modèle, ce qui améliorera le processus d’apprentissage automatique pour mieux déduire la teneur en carbone d’une forêt lors de l’analyse des images satellite. Gill a déclaré qu’il s’attend à ce que le modèle montre un plus grand impact carbone de la déforestation que ce qui avait été précédemment estimé.

Sylvera commercialise ses services sous forme d’abonnement qui fournit des mises à jour trimestrielles sur les projets de compensation. Il vise à couvrir entre 150 et 200 projets d’ici la fin de l’année.

À l’avenir, Sylvera vise à travailler avec les développeurs de projets pour les aider à définir des repères plus réalistes sur lesquels baser les projets de compensation. Ils prévoient également d’aider les bourses à fournir aux clients une meilleure information sur la qualité des projets répertoriés.

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