Une start-up des sciences de la vie d’Ottawa obtient 11,5 millions de dollars américains de nouvelles actions pour financer des médicaments contre le cancer de pointe

Une startup basée à Ottawa travaillant sur des traitements qui utilisent le système immunitaire du corps pour cibler le cancer, le COVID-19 et d’autres maladies a décroché des millions de dollars de financement pour intensifier ses efforts de recherche.

La nouvelle série A d’Orion Biotechnology d’une valeur de 11,5 millions de dollars US est dirigée par Keiretsu Forum, un syndicat mondial d’investisseurs providentiels dont le siège est à San Francisco.

Le nouveau financement aidera la société à étendre ses essais cliniques de candidats-médicaments produits par sa plate-forme exclusive qui cible les récepteurs couplés aux protéines G, ou GPCR, qui jouent un rôle clé dans des maladies telles que le cancer, le VIH et le syndrome de détresse respiratoire aiguë (SDRA) associé au virus qui cause le COVID-19.

Kevin Sterling, président de la section torontoise du Keiretsu Forum, compare le traitement d’Orion à une clé qui aide à libérer le potentiel du système immunitaire du patient pour neutraliser la maladie ciblée.

Alors que la plupart des traitements d’immunothérapie actuels ne se sont révélés efficaces que chez un petit nombre de patients, les tests précliniques des candidats-médicaments d’Orion suggèrent qu’ils pourraient fonctionner à plus grande échelle et cibler les cellules cancéreuses plus efficacement que les médicaments traditionnels qui utilisent de petites molécules et des anticorps monoclonaux, Sterling dit.

« Nous avons la poule aux œufs d’or, pour ainsi dire. »

Mark Groper – co-fondateur et PDG d’Orion Biotechnology

Le co-fondateur et directeur général d’Orion, Mark Groper, a déclaré que la technologie de la société pouvait potentiellement être adaptée pour traiter une gamme de maladies, ajoutant que la société était déjà en pourparlers avec un certain nombre de fabricants de produits pharmaceutiques au sujet de la licence de sa solution.

«Nous avons la poule aux œufs d’or, pour ainsi dire», déclare le vétéran des sciences de la vie d’Ottawa.

« Si nous échouons sur un candidat médicament en particulier, ce n’est pas notre seul tir au but. Ce (financement) nous a vraiment mis dans une très bonne position pour faire avancer ce programme.

Groper dirige un who’s-who international de sommités médicales et commerciales dans les rangs de la direction d’Orion.

Fondée en 2018, l’entreprise compte aujourd’hui 17 employés à Ottawa, en Suisse, en Pologne et aux États-Unis. Si son siège administratif est ici dans la capitale, sa plateforme est l’idée originale du Dr Oliver Hartley, chercheur à l’Université de Genève, qui a initialement commencé à le développer pour cibler le VIH.

Hartley a étudié avec le lauréat du prix Nobel Gregory Winter, un biologiste moléculaire connu pour son travail de pionnier dans le développement d’anticorps monoclonaux anti-cancer. Winter est désormais président du conseil consultatif scientifique d’Orion.

Des médicaments anti-VIH révolutionnaires

Pendant ce temps, le médecin-chef de la société, le Dr Ian McGowan, est un chercheur renommé qui a aidé à développer les médicaments anti-VIH révolutionnaires amprénavir et abacavir tout en travaillant pour le géant pharmaceutique britannique Glaxo Wellcome (maintenant GlaxoSmithKline) à la fin des années 1990.

Parmi les autres dirigeants clés, citons le directeur juridique John Jussup, un ancien avocat général de la Banque du Canada qui a passé près de deux décennies dans les suites C de grandes puissances technologiques d’Ottawa telles que Cognos et Halogen Software.

«Nous avons vraiment essayé de réunir une équipe qui possède non seulement les compétences scientifiques, mais aussi l’expertise commerciale et clinique vraiment nécessaires pour réussir», a déclaré Groper.

Soutenu par un financement initial de 5 millions de dollars des fondateurs ainsi que des amis et de la famille – y compris un investissement à sept chiffres de Groper lui-même – Orion a vu des résultats encourageants des premiers essais cliniques utilisant sa technologie pour prévenir le sida ainsi que des tests précliniques impliquant le cancer colorectal et gastrique.

Essais cliniques au Canada et aux États-Unis

Forte de ce succès initial, la société prévoit de lancer des essais cliniques de phase 1 sur des patients atteints de cancer aux États-Unis et au Canada.

Orion travaille également avec des scientifiques du Conseil national de recherches du Canada et du Laboratoire national de microbiologie de Winnipeg pour tester sa thérapie sur des patients COVID-19 qui souffrent du SDRA. Pendant ce temps, il explore des partenariats supplémentaires avec des acteurs pharmaceutiques majeurs sur les efforts de R&D qui verront sa plate-forme utilisée pour cibler d’autres maladies.

Bien qu’il soit encore tôt et que les startups des sciences de la vie doivent souvent parcourir des chemins notoirement longs pour commercialiser leurs produits, Groper est convaincu qu’il dispose de l’équipe – et de la technologie – pour apporter une contribution significative au traitement du cancer et d’autres maladies mortelles.

« J’espère qu’Orion deviendra cette société qui produit des volumes élevés de ces nouveaux produits biologiques que nous remettons à de grandes sociétés pharmaceutiques, et nous verrons de nombreux nouveaux médicaments sortir (qui ciblent) différentes indications beaucoup plus rapidement que nous ne l’avons fait dans le passé », dit-il. « C’est ce qui me rend super excité. »

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