Des matériaux durables aux mesures en cas de catastrophe et de pandémie, les startups s’attaquent aux problèmes sociaux …

En 2011, la région de Tohoku, dans le nord du Japon, a été dévastée par l’un des tremblements de terre les plus puissants jamais enregistrés, faisant des milliers de victimes et des milliards de dollars de dégâts. Dix ans plus tard, cependant, Tohoku continue de se reconstruire et de se rétablir. En 2020, le programme J-Startup du gouvernement japonais, qui vise à encourager les entreprises en démarrage compétitives au niveau international, a été étendu pour soutenir les entreprises dans des zones régionales, y compris Tohoku. Aujourd’hui, un certain nombre d’entrepreneurs locaux agissent en tant qu’acteurs du changement en introduisant des produits et services uniques.

Un écosystème de startups en croissance et une entreprise durable

«Les startups sont de plus en plus reconnues en tant que leaders de la nouvelle ère, créateurs du futur et lieux de travail pour construire de nouvelles carrières au Japon», déclare Horie Ari, PDG et fondatrice du Women’s Startup Lab, basé dans la Silicon Valley. «Cependant, ils doivent encore faire face à de petits investissements à un stade précoce. Le gouvernement japonais travaille activement à fortifier les écosystèmes de démarrage en fournissant un soutien intensif aux zones régionales, et j’attends avec impatience les résultats. « 

«Les startups sont de plus en plus reconnues en tant que leaders de la nouvelle ère», déclare Horie Ari, PDG de Women’s Startup Lab.

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Horie, un vétéran de l’industrie qui a nourri de nombreux entrepreneurs, se concentre sur une entreprise J-Startup appelée Fermenstation. Cette société de biotechnologie de Tokyo possède un laboratoire à Tohoku et produit de l’éthanol à partir de riz biologique cultivé dans des champs autrefois inutilisés. L’éthanol peut être utilisé pour produire des cosmétiques ainsi que des lingettes désinfectantes, un produit essentiel au milieu de la pandémie de coronavirus, tandis que les sous-produits de la fermentation du riz peuvent être transformés en aliments pour le bétail. Fondée en 2009 par l’entrepreneur Sakai Lina, l’entreprise utilise sa technologie de fermentation pour favoriser une société circulaire et un modèle commercial zéro déchet. Elle vend ses produits cosmétiques, notamment des savons et des sprays parfumés, en ligne et dans des magasins à travers le Japon.

Horie note que le coût des matières premières de Fermenstation est très bas, ce qui lui permet d’évoluer rapidement ses activités. Avoir une femme PDG est un autre grand avantage, car refléter les divers besoins de la société place l’entreprise sur la voie du succès, ajoute-t-elle.

« Ce que nous essayons de faire, c’est d’utiliser efficacement les ressources qui restent inutilisées dans la société en les utilisant pour produire de l’éthanol et des sédiments issus de la fermentation », a déclaré Sakai, cité par METI Journal dans le Japan Times. «Nous voulons développer un modèle de recyclage ultime grâce à ce processus.»

Répondre aux besoins locaux lors de la pandémie

Une autre société régionale de J-Startup est Forte, un fournisseur de solutions informatiques de la ville d’Aomori, dans le nord du Tohoku. Depuis sa création en 2005, Forte a développé une gamme de produits comprenant des appareils de navigation, des traceurs GPS et des casques sans fil à conduction osseuse. Il se concentre désormais sur les mesures de prévention des infections à coronavirus. L’un est Midera, qui utilise l’intelligence artificielle et la technologie sans contact pour surveiller la santé et les précautions contre les coronavirus. Midera est un système de reconnaissance faciale qui peut être déployé dans des caméras réseau ou des tablettes, et peut détecter automatiquement la température, les visages des personnes et si elles portent des masques. Les utilisateurs potentiels comprennent les institutions médicales, les cliniques, les restaurants et les espaces événementiels. La société a vendu plus de 5 000 unités au milieu de la pandémie.

«Les gens se demandent pourquoi nous sommes basés à Aomori, une préfecture dont les principales industries sont l’agriculture et le tourisme», déclare le PDG Kasai Jun, qui a travaillé chez Nippon Telegraph and Telephone (NTT) pendant 25 ans avant de fonder Forte. «C’est parce que dans les zones régionales où les communautés sont souvent plus petites, nous pouvons facilement saisir les problèmes auxquels les gens sont confrontés et nous bénéficions d’échanges commerciaux intimes pour développer de nouvelles solutions. Il y a moins de monde ici, mais la transformation numérique peut faire des économies sur les ressources humaines. La mise en œuvre de la transformation numérique à Tohoku a beaucoup plus d’impact que dans une grande métropole. »

«La mise en œuvre de la transformation numérique à Tohoku a beaucoup plus d’impact que dans une grande métropole», déclare Kasai Jun (à gauche), PDG de Forte, qui a développé Shizuka Gozen (à droite), une solution de coronavirus pour les restaurants.

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Un exemple de la façon dont Forte répond aux besoins locaux est un produit visant à permettre une restauration sûre dans les restaurants. Alors que les restaurants locaux ont vu leurs revenus chuter pendant que les clients restent à la maison, Forte a voulu aider en encourageant les convives à minimiser le bavardage à table, une précaution qui peut réduire la transmission du virus. Forte a développé un système appelé Shizuka Gozen, un nom qui signifie «manger en silence». L’appareil alimenté par l’IA suit la pression et le son d’expiration, alertant les clients lorsqu’ils parlent trop fort. Il vérifie également les niveaux de CO2 ambiants et peut activer automatiquement les systèmes de ventilation connectés. Après un test réussi de 10 jours dans un restaurant de fruits de mer, Forte se prépare pour la commercialisation.

«Nous développons également des lunettes intelligentes et des batteries au lithium solide pour répondre aux besoins des entreprises et des consommateurs», déclare Kasai. «Nous croyons en l’importance de bâtir une communauté en parlant aux gens de la rue et en comprenant leurs besoins. Avec ces choses à l’esprit, nous nous concentrons sur le défi que nous voulons relever et nous nous appuyons sur notre expérience pour trouver une solution. »

Des solutions pratiques basées sur des expériences de catastrophe

ONETABLE est une autre société régionale de J-Startup qui répond aux besoins locaux. C’est une entreprise de prévention des catastrophes avec des produits et services diversifiés. ONETABLE a été fondée par Shimada Masayuki, dont la vie a changé après avoir subi le tsunami de 2011 dans sa ville natale de Natori, dans la préfecture de Miyagi.

Même avant ce jour, Shimada s’était intéressé à l’entrepreneuriat alimentaire. La catastrophe l’a motivé à aider à distribuer une aide alimentaire d’urgence et à devenir un acteur actif de la revitalisation économique. Depuis lors, ONETABLE a encouragé les entreprises sur des terrains qui ont été réaménagés après le tsunami. Ils comprennent un hôtel de villégiature et une usine qui emploie des personnes handicapées. Ce dernier s’avère un produit unique inspiré de la catastrophe: LIFE STOCK, une boisson énergisante à base de gelée développée en collaboration avec la Japan Aerospace Exploration Agency (JAXA). LIFE STOCK peut être utilisé à la fois comme rations d’urgence et comme supplément énergétique quotidien ou comme complément nutritionnel. Il a une durée de conservation de cinq ans et demi, bien plus que les autres aliments d’urgence, qui sont généralement du riz ou des biscuits. Dans un autre projet, ONETABLE a fourni des services de conseil pour la production d’un chariot à six roues pour transporter les enfants de la maternelle en cas d’urgence. Sa conception ergonomique permet aux enseignants d’amener les enfants sur les hauteurs en cas d’alerte au tsunami.

«Mon idée de la prévention des catastrophes est qu’elle doit être quelque chose pour un usage quotidien», déclare Shimada Masayuki (à gauche) dont la société ONETABLE fabrique des produits de prévention des catastrophes (à droite).

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«Mon idée de la prévention des catastrophes est qu’elle doit être quelque chose pour un usage quotidien», déclare Shimada. «Le chariot peut être utilisé pour emmener les enfants dans les parcs et il est plus facile à manipuler que les chariots conventionnels. Nos boissons à base de gelée peuvent être consommées pour les repas scolaires, la récupération des patients après une intervention chirurgicale, les soins aux personnes âgées ou même la nourriture pour bébé. Nous devons supprimer la division entre les produits destinés à la prévention des catastrophes et ceux destinés à un usage quotidien. »

Outre JAXA, ONETABLE collabore avec des entreprises dans des domaines aussi divers que l’éducation, les soins aux personnes âgées et le design. Il coopère également avec les administrations municipales en matière de préparation aux catastrophes. Un service en cours de développement est un système de simulation qui peut suivre le nombre de résidents dans une municipalité et leurs besoins en nourriture, en abri et autres en cas de catastrophe, ainsi que la mobilité et d’autres facteurs. Celles-ci sont comparées au stock de fournitures d’urgence de la municipalité afin que les gouvernements puissent avoir une compréhension globale de la manière de mieux réagir en cas de catastrophe. ONETABLE a achevé la première phase du projet avec des partenaires locaux et prévoit de déployer à terme le service à travers le Japon.

«D’une certaine manière, vivre la catastrophe de 2011 est un atout car cela peut donner naissance à de nouvelles industries», déclare Shimada. «Le Japon connaît plus de catastrophes que n’importe où, mais nous pouvons l’utiliser pour générer de nouveaux produits. Nous considérons le concept de prévention des catastrophes comme un moteur d’innovation sociale. »

Remarque: Tous les noms japonais dans cet article sont donnés dans l’ordre japonais traditionnel, avec le nom de famille en premier.

Pour en savoir plus sur le programme J-Startup, cliquez ici.

Pour en savoir plus sur Fermenstation, cliquez ici.

Pour en savoir plus sur Forte, cliquez ici (site Web en japonais).

Pour en savoir plus sur ONETABLE, cliquez ici (site Web en japonais).

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