Comment faire évoluer rapidement une startup sans que tout se passe mal

Chaque startup rêve d’évoluer rapidement, mais une croissance rapide pose des défis qui obligent les fondateurs à s’adapter et à faire face aux douleurs croissantes d’une équipe en expansion. « Je vais vous dire quoi, le plus gros problème est l’espace de réunion », explique Sophie Adelman, co-fondatrice de la start-up d’apprentissage basée à Londres WhiteHat. « L’espace est un problème sous-estimé. »

Adelman et Euan Blair ont lancé WhiteHat en 2016 avec pour mission de «démocratiser l’accès aux meilleures carrières». L’entreprise vise à offrir une alternative à l’université en recrutant et en formant des jeunes comme apprentis pour des postes dans des entreprises telles que Facebook, Google, Warner Music et BP. L’approche de WhiteHat se compose de trois parties principales: un marché numérique qui fait correspondre les profils des candidats avec des opportunités potentielles; accès à des ressources de coaching et d’éducation; et une communauté semblable à un réseau d’anciens étudiants universitaires.

En 2019, WhiteHat a doublé le nombre d’apprentis de son programme à 1000 et a reçu des dizaines de milliers de candidatures supplémentaires au cours de la même période. Il vise à embaucher 10 000 apprentis d’ici 2023 – «ce qui nous fera ressembler à une université en termes de taille et d’échelle», dit Adelman. Cette croissance est alimentée en partie par la taxe d’apprentissage introduite par le gouvernement britannique en 2017, collectée auprès des employeurs et mise à disposition pour financer la formation des apprentis.

Pour répondre à la demande, l’équipe WhiteHat a doublé ses effectifs pour atteindre 110 personnes. La société a levé 16 millions de dollars (12 millions de livres sterling) dans un cycle de financement de série A en juillet 2019, dirigé par Index Ventures. Outre le fait de devoir constamment agrandir les bureaux, le plus gros problème est de recruter des talents à un rythme soutenu. «Le défi est de maintenir la barre de qualité», explique Adelman. « Je pense que dans toutes les entreprises, vous êtes aussi bon que la qualité des personnes que vous embauchez. » La tentation lorsque vous avez des sièges à pourvoir, dit-elle, est de précipiter le processus de recrutement, mais il vaut toujours mieux être patient. « Une mauvaise location coûte beaucoup plus cher que d’attendre une bonne location. »

Une tâche particulièrement difficile qui va de pair avec la croissance consiste à embaucher des personnes plus expérimentées que vous. En 2019, WhiteHat a embauché Steve McCluskey en tant que vice-président des ventes. Il a de l’expérience avec plusieurs startups précédentes, plus récemment chez AppDynamics. L’astuce pour embaucher pour un poste aussi senior, dit Adelman, est de passer du temps sur le processus d’entrevue pour s’assurer que la personne s’aligne sur les valeurs de votre entreprise, puis de les intégrer correctement. Après cela, il s’agit de donner aux nouvelles recrues suffisamment d’informations, mais aussi suffisamment de liberté pour faire leur travail: vous les embauchez pour leur expertise, vous devez donc leur donner de l’espace pour appliquer ces connaissances, plutôt que d’essayer de microgérer comment elles atteindre vos objectifs.

Adelman est un fan du concept de «donner loin de vos Legos», inventé par la fondatrice de la startup et ancienne employée de Facebook et de Google Molly Graham pour décrire le traitement avec une équipe de mise à l’échelle. Dans la métaphore de Graham, l’entreprise en croissance se compose de tours Lego que ses employés construisent constamment. Au fur et à mesure que plus de personnes sont embauchées, les membres de l’équipe existants peuvent se sentir anxieux ou menacés et ne pas vouloir partager leurs briques Lego de peur de perdre le contrôle de la conception de leur tour. Mais le meilleur plan d’action n’est pas d’accumuler des briques, mais de trouver une tour plus grande sur laquelle travailler.

En tant que co-fondatrice, Adelman a dû apprendre à adapter son propre style de gestion pour convenir aux personnes à différents niveaux de l’entreprise: contributeurs individuels, nouveaux managers, managers de managers et maintenant cadres supérieurs. Son rôle au jour le jour a évolué à mesure que la société évoluait. «C’est moins de faire, et c’est plus de coaching et de guidage, de définir une stratégie et de prendre des décisions difficiles», dit-elle. «Nous arrivons maintenant à la situation où mon équipe devrait se sentir habilitée à prendre des décisions.»

Les meilleurs conseils de WhiteHat

Embaucher un chef de file
                    «Une chose que j’aurais aimé faire, c’est embaucher un chef de personnel ou un vice-président des ressources humaines plus tôt», dit Adelman. Elle pense que ce soutien devient nécessaire à environ 70 personnes – sinon, votre temps en tant que fondateur sera occupé par des problèmes humains.
                
                
                    Continuez à communiquer
                    WhiteHat a une réunion hebdomadaire à mains libres où les gens partagent «les gains, les priorités et les mesures», et des mises à jour bimensuelles par e-mail des chefs d’équipe à l’ensemble de l’entreprise. L’équipe utilise Slack et des documents Google collaboratifs, mais Adelman dit qu’elle est toujours une grande fan de décrocher le téléphone.
                
                
                    Restez fidèle à la vision
                    Lorsque vous pensez que votre idée pourrait être vraiment transformatrice, vous ressentirez une pression pour faire pression pour ce changement. Mais ne sacrifiez pas la qualité pour y arriver plus rapidement. WhiteHat est réglementé par l’Ofsted, et Adelman affirme qu’une baisse de la qualité serait la plus grande menace pour l’entreprise.

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