[Techie Tuesday] Du co-fondateur de Zynga et investisseur en démarrage à l’entrepreneur en série avec PlayCo …

Justin Waldron n’est pas étranger à l’écosystème mondial de la technologie et des startups. Après tout, il est considéré comme un pionnier dans le monde du jeu social, ayant construit et présenté au monde de nombreux jeux sociaux via Zynga – le développeur de jeux sociaux qu’il a cofondé à l’âge de 19 ans. 2007.

Mais comme on dit – en termes pas si exigeants – une fois un pionnier, toujours un pionnier.

Et donc, maintenant, plus d’une décennie plus tard, Justin Waldron est de retour à la construction de la «prochaine grande chose» dans l’industrie du jeu en pleine croissance avec sa dernière entreprise PlayCo – la première start-up de jeux instantanés au monde qui crée des jeux auxquels les gens peuvent jouer. ensemble.

Équipe fondatrice de Playco

En fait, lorsque Justin Waldron et son co-fondateur de PlayCo Michael Carter ont annoncé leur dernière entreprise en septembre de l’année dernière, la start-up de jeux instantanés était déjà devenue licorne, après avoir levé 100 millions de dollars dans le cadre d’une ronde de financement de série A menée par Sequoia Capital et l’investisseur providentiel Josh Buckley avec la participation d’autres investisseurs.

Pour être clair, alors que les licornes, ou les entreprises évaluées à plus d’un milliard de dollars, ne sont plus rares, le statut de licorne de PlayCo au niveau de la série A témoigne de l’énorme confiance que les investisseurs ont en Justin et la vision et la capacité de l’équipe fondatrice à créez des jeux dans tous les genres auxquels des milliards de personnes peuvent jouer ensemble sans avoir besoin de télécharger des applications supplémentaires.

«Si vous regardez les types de jeux que nous construisons actuellement, nous en construisons des que personne n’a jamais construits auparavant. Alors parfois, vous devez comprendre comment vous devez construire quelque chose à partir de zéro », explique Justin à YourStory, alors qu’il détaille ce que c’est que d’être un pionnier, en construisant quelque chose pour la première fois.

En effet, alors que Zynga avait été le pionnier et avait changé le visage du jeu social dans le monde, le voyage de Justin dans l’industrie du jeu avait commencé bien avant Zynga.

Le nouveau monde du jeu social

«J’ai toujours été un joueur depuis mon plus jeune âge, et je concevais et jouais à des jeux vidéo multi-joueurs avec mes cousins. J’ai toujours trouvé les jeux multijoueurs amusants et je les ai vus comme l’avenir du jeu. Pendant mon adolescence, les plateformes de médias sociaux ont commencé à se développer et j’ai senti qu’il y avait une synergie entre les deux », explique Justin.

Ainsi, lorsque Facebook a été lancé sur son campus universitaire, Justin a été le premier à s’inscrire sur la plateforme et à explorer les différentes applications qui pourraient être créées. Il a commencé par créer des applications simples sur la plateforme.

L’une des premières choses qu’il a construites était un moyen pour les utilisateurs de jouer plus facilement à des jeux avec leurs amis qui possédaient la Nintendo Wii. «Vous pouvez saisir votre code Wii et vos amis en ligne obtiendront le code et vous pourrez jouer au jeu en ligne ensemble», explique Justin.

Cette application a attiré l’attention de Mark Pincus, qui a fait appel à Justin pour co-fonder Zynga. Ensemble, ils ont commencé à créer d’autres applications, dont la première était un jeu de poker, pour lequel Justin était le développeur, le concepteur, le chef de produit et tous les autres rôles étaient regroupés en un seul.

Inutile de dire qu’après cela, Justin a abandonné l’université.

Ce jeu de poker est devenu le premier grand jeu sur Facebook. Cela a marqué la naissance d’un nouveau modèle dans l’industrie du jeu où les jeux étaient gratuits, sociaux et à la demande.

«Pendant sept ans, j’ai passé du temps chez Zynga à essayer de me concentrer sur ce modèle. J’aimais les jeux, mais je serais frustré de devoir dépenser 50 $ pour un jeu. Je lisais des critiques et je me concentrais sur l’achat des meilleurs jeux et je finirais toujours par être déçu. Donc, quand il y avait cette opportunité de créer des jeux gratuitement et que vous ne dépensiez de l’argent que lorsque vous appréciez le jeu, cela semblait juste », se souvient Justin.

C’était un excellent moyen pour les développeurs et les joueurs d’aligner davantage leurs incitations, dit Justin, qui croit fermement que le jeu vous permet de créer un monde dans lequel les gens peuvent passer du temps et un contexte qui leur permet de passer un bon moment. .

«C’est une chose de mettre un sourire sur le visage de quelqu’un, mais ce qui m’a enthousiasmé, c’est que la technologie vous permet de le faire à grande échelle. Vous pouvez créer quelque chose qui peut rendre plus d’un million de personnes heureux. Je pense que c’est une superpuissance. Je ne me souviens pas exactement de ce que j’ai créé pour la première fois, mais ce petit jeu simple auquel quelqu’un d’autre aimait jouer m’a rendu accro », dit Justin.

En fait, c’était ce qui était unique chez Zynga. L’équipe avait donné naissance à une nouvelle idée et un nouveau modèle de jeu en exploitant la puissance des réseaux sociaux.

Les jeux de Zynga comme FarmVille, qui a été conçu pour être joué sur Facebook avant d’être fermé en janvier 2021 après un fort passage de 11 ans, ainsi que ceux comme Mafia Wars et les jeux de poker ont tous atteint un statut presque culte, il a fallu un certain temps. beaucoup d’expérimentation pour Justin et son équipe pour découvrir ce modèle d’achats en jeu.

«Avec le poker, nous avons vu que les gens aimaient vraiment les jetons de poker dans le jeu. Nous leur donnerions des jetons gratuits, mais nous avons pensé, pourquoi ne pas vendre les jetons? Nous avons alors constaté que les gens achetaient les chips beaucoup plus que nous ne le pensions », explique Justin. Cela s’est avéré être un meilleur modèle de revenus que celui basé sur les publicités, et a également donné lieu à l’idée de vendre des articles et des produits virtuels.

Pourtant, à ces débuts, alors que les opportunités étaient énormes, il en était de même pour les défis de tout construire à partir de zéro.

L’équipe Zynga

«Lorsque vous vouliez configurer des serveurs pour un jeu, vous deviez acheter un ordinateur et un serveur et les mettre dans un rack dans un centre de données. Et quand le jeu a commencé à se développer, nous avons dû demander à quelqu’un d’acheter des serveurs, de les brancher physiquement et de les faire évoluer. L’idée de services pour une entreprise Internet n’était pas connue à l’époque », déclare Justin.

Aujourd’hui, des serveurs à la configuration en passant par le traitement des paiements, tout est plus simple. Mais ce n’était pas le cas en 2007. «Nous n’avions pratiquement rien de disponible pour le traitement des paiements d’objets virtuels en ligne. Nous avions une équipe de 30 personnes qui développait un logiciel de traitement des cartes de crédit », se souvient Justin.

Et pourtant, ces défis ont contribué à créer un sentiment de résilience et une capacité de résolution de problèmes plus profonde, estime Justin.

«C’est important dans une startup. Vous devrez résoudre beaucoup de problèmes vous-même, et si vous faites quelque chose pour la première fois, il n’y a pas toujours quelque chose dans le commerce qui fera exactement ce que vous voulez, alors parfois vous devez comprendre comment vous devez construire quelque chose à partir de zéro », dit Justin.

Aujourd’hui, avec le boom et la croissance des startups et des entreprises de jeux à travers le monde, Justin dit qu’il est préférable d’essayer de valider ce que vous faites le plus rapidement possible. Dans le monde du jeu vidéo, cela signifie une volonté de sacrifier sur certaines choses qui peuvent être importantes mais dont vous ne savez pas encore si vous en avez besoin pour réussir jusqu’à ce que vous les testiez.

«C’est un problème courant d’assumer le succès et de construire pour 10 millions d’utilisateurs. C’est une erreur. J’aime trouver plus de façons de tester ce qui va intéresser les gens; ce qui va résonner avec eux et être amusant et plus rapide. De sorte qu’au moment où vous avez quelque chose, vous avez un moyen de distribution avec une base d’utilisateurs solide. Je suis plus en faveur de la construction de choses bon marché et du prototypage rapide », déclare Justin.

Justin, l’investisseur

L’une des raisons pour lesquelles Zynga a pu créer plusieurs produits est que l’équipe principale a permis aux gens de créer eux-mêmes des choses.

«Bien sûr, nous les soutiendrions et partagerions des informations entre les équipes, mais ce qui a aidé était cette culture consistant à permettre aux gens de gérer leurs propres entreprises miniatures à l’intérieur de Zynga», se souvient Justin, ce qui n’est pas si courant dans de nombreuses sociétés Internet.

C’est peut-être pour cette raison que Justin a trouvé cela «assez naturel» quand il a commencé à investir dans d’autres startups, ayant déjà encouragé de nombreuses mini-entreprises au sein de Zynga à créer des produits à partir de zéro et à se développer.

En fait, Justin ne cherchait pas à devenir un investisseur, mais comme nombre de ses collègues de Zynga ont commencé à se lancer seuls, Justin souhaitait trouver un moyen de continuer à travailler avec eux.

En tant qu’investisseur, Justin est capable de les soutenir tout en découvrant différents types d’entreprises dans des secteurs dans lesquels il n’a pas d’expérience, mais peut établir des parallèles sur ce qui est suivi dans l’industrie du jeu pour les aider sur divers aspects tels que le développement de produits ou analytiques ou même sur des modèles commerciaux.

«Le jeu a tendance à être un peu en avance sur le reste des startups Internet grand public dans le secteur de la consommation en général», ajoute Justin.

Que dit le modèle

En tant qu’investisseur, Justin recherche également des modèles commerciaux différenciés, tout comme Zynga en a créé un pour les jeux sociaux. En fait, c’est la différenciation par rapport à un modèle d’entreprise existant qui continue à exciter Justin maintenant, tout autant qu’à l’âge de 19 ans. C’est un critère clé qu’il recherche lorsqu’il investit dans des startups.

Citant l’exemple de Lambda School, Justin affirme que la startup a été en mesure de changer la façon dont les gens perçoivent l’éducation. Le modèle ISA (Income Share Agreement), où la qualification est gratuite et le consommateur ne paie que lorsqu’il obtient un emploi, est un nouveau modèle dans le secteur de l’éducation.

«C’est juste et natif du modèle commercial Internet, où vous prouvez la valeur au client et ensuite il vous paie. Encore une fois, vous voyez cette différence dans Substack. C’est une manière différente d’envisager le journalisme et de responsabiliser davantage de grands écrivains pour pouvoir créer leur propre entreprise », déclare Justin.

Que dit le fondateur?

Un autre critère important pour Justin l’investisseur est l’équipe.

«Il existe une énorme opportunité dans le monde de créer de la valeur en créant une entreprise technologique. Les fondateurs doivent avoir des idées et de l’énergie pour s’attaquer au résultat à long terme. Lorsque vous rencontrez des gens comme Austen Allred, co-fondateur de la Lambda School, vous vous rendez compte que ce sont des gens différents: Augusten vivait dans sa voiture lorsqu’il a déménagé à San Francisco. Ce sont des gens qui ne laissent rien s’opposer à la création de leur entreprise. M’entourer de gens comme ceux-ci est inspirant », dit Justin.

Redémarrer

Lorsque Justin et Mark ont ​​lancé Zynga en 2007, Facebook comptait 20 millions de personnes. Lors de l’introduction en bourse de Zynga en 2011, FB comptait 200 millions d’utilisateurs. Aujourd’hui, Facebook compte plus de 2 milliards d’utilisateurs.

« Facebook a augmenté de 10 X, et le fait que personne n’ait trouvé comment créer des jeux qui atteignent vraiment ce genre d’échelle a toujours été dans mon esprit. Il y a beaucoup de jeux réussis, mais ceux-ci sont encore petits par rapport au nombre de personnes qui peuvent jouer aujourd’hui. Et je pense que la raison en est le fonctionnement de la distribution », déclare Justin.

La plupart des jeux sont axés sur la publicité et la plupart des gens ne sont pas disposés à cliquer sur les publicités de jeux. Ils sont simplement intéressés à jouer ou à vivre une expérience formidable avec leurs amis.

«Si nous pouvions créer des jeux que les gens découvrent à travers leurs amis dans des endroits où ils passent déjà leur temps, cela peut résoudre le problème et peut même nous permettre de craquer près d’un milliard d’utilisateurs», explique Justin.

Et c’est ce qui a donné naissance à l’idée de créer PlayCo, que Justin et son équipe fondatrice ont annoncé en septembre de l’année dernière.

Les gens recherchent une expérience différenciée car celles-ci sont devenues de plus en plus rares et difficiles à trouver, de sorte que l’opportunité pour les entrepreneurs de construire quelque chose d’unique n’a jamais été meilleure, dit Justin.

«Les défis sont réels. Mais lorsqu’il s’agit de lever des capitaux ou d’embaucher des gens, il n’y a pas de frontières. Nous avons levé notre capital auprès d’investisseurs de Valley, tout en étant hors du Japon. Vous n’avez plus besoin d’aller à Sand Hill Road pour collecter des fonds », ajoute Justin à propos du modèle décentralisé de la startup.

«Le monde change très rapidement. L’accès, qui était généralement lié à des frontières géographiques, ne l’est plus. Chez Playco, nous embauchons également des gens de partout. Il y a certainement toujours une maison dans notre équipe pour les personnes qui envisagent de démarrer maintenant ou plus tard dans quelques années. Démarrez si vous êtes prêt, ou allez quelque part où vous pouvez acquérir les bonnes compétences », ajoute Justin en se déconnectant.

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