RIP Civil – Leçons d’un démarrage qui a échoué

La tentative très médiatisée, soutenue par la blockchain, de nourrir des sites de nouvelles numériques naissants est en train de s’arrêter.

Civil, la tentative très médiatisée de blockchain de nourrir des sites de nouvelles numériques naissants, est en train de fermer.

Son site Web a continué à publier des histoires de plus de 100 organisations membres aussi récemment que cette semaine, mais le fondateur et PDG Matthew Iles m’a dit mardi qu’il avait conclu que l’entreprise n’était pas durable. C’est «la fin de Civil», a-t-il dit.

Iles et son équipe technique de sept personnes seront intégrés au principal investisseur de Civil, le studio de blockchain ConsenSys, pour développer de nouvelles stratégies de produits.

Quand j’ai demandé s’il y avait un héritage, Iles a fait une pause pendant un certain temps, puis a dit: «Je n’y ai pas vraiment pensé. Le civil occupera toujours une place spéciale dans mon cœur. Ce fut une grande expérience – un tir de lune – et nous savions que les chances étaient longues. »

Il a dit qu’il croyait toujours qu’un incubateur autonome et décentralisé pour les startups du journalisme avait du mérite mais ne prédirait pas comment et si le concept pourrait être relancé.

Le démêlage de Civil est en cours depuis au moins six mois.

Le soutien financier direct des organisations membres a cessé plus tôt cette année. Les ambitions de s’associer à des entreprises de presse établies comme l’Associated Press sont au point mort.

Vivian Schiller, un responsable des nouvelles numériques bien voyagé et respecté qui avait été président de la Fondation civile connexe, a quitté pour diriger les programmes médiatiques et technologiques à l’Institut Aspen au début de cette année. D’autres journalistes travaillant pour Civil ou associés en tant que conseillers l’ont suivie.

Civil a été lancé en 2017 au plus fort de l’enthousiasme pour la monnaie virtuelle blockchain. L’entreprise comportait des unités complexes imbriquées et une structure autonome opaque destinée à garantir l’attention aux actualités et l’intégrité éditoriale.

Au final, «c’était trop compliqué et difficile à expliquer», m’a expliqué Schiller lors d’un entretien téléphonique. «C’était un dépliant – une idée extrêmement ambitieuse, et j’étais fier d’en faire partie. … Qu’il soit en avance sur son temps ou qu’il ne soit tout simplement jamais viable est difficile à dire. »

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Malgré toute sa complexité, la chute de Civil a été simple. Il avait été presque entièrement financé par ConsenSys, une grande société de blockchain à but lucratif, et son PDG, l’entrepreneur en série Joe Lubin.

La bulle initiale de la blockchain a éclaté au moment où Civil montait et n’a pas encore refait surface. ConsenSys a ses propres défis avec plusieurs cycles de licenciements – 14% du personnel en février et en avril après un cycle précédent à la fin de 2018. Ainsi, le principal pivot des revenus a été fermé, et Civil n’a pas réussi à obtenir un financement de remplacement pour «nous soutenir indépendamment », selon les mots d’Iles.

« Nous avons développé une technologie convaincante », a déclaré Iles, « mais à la fin, nous avons essayé de faire quelque chose qui n’était pas prêt pour les heures de grande écoute. »

Mon point de vue (repris par Schiller) est que des tentatives honorables qui ne réussissent pas font simplement partie du mouvement important pour inventer des alternatives aux médias commerciaux défaillants. Les succès ont été nombreux – ProPublica, Texas Tribune, Report for America et bien d’autres.

Et Civil a fait du bien – son «premier vol» de 14 organisations membres a reçu 1 million de dollars de subventions sans condition.

« Je suis très reconnaissant de tout ce qu’ils ont fait pour nous », m’a confié Larry Ryckman, co-fondateur et rédacteur en chef du Colorado Sun. «Nous n’aurions pas pu nous lever sans eux. Et ce n’était pas seulement l’argent… ils nous ont apporté le support technique et l’expertise qui nous manquaient. »

Le groupe international de grande envergure qui s’est joint au premier tour n’a pas obtenu de liquidités de démarrage, uniquement des «jetons» de blockchain qui n’ont jamais gagné plus que la valeur nominale. Cependant, « cela ne leur a rien coûté non plus », a déclaré Schiller. En fait, Civil «était une affiliation à un réseau mondial d’organisations de confiance… qui n’a pas réussi à décoller».

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Allegra Hobbs a relaté la déception des sites membres et le crash de la blockchain il y a trois semaines dans un article complet pour Study Hall, un bulletin d’information hebdomadaire destiné aux professionnels des médias.

Pour le Colorado Sun, lancé par les anciens de Denver Post alors que MediaNews Group y avait supprimé un tiers de son personnel, l’effondrement de Civil et la récession actuelle ont nécessité une refonte complète des plans stratégiques. « Mais nous allons y arriver », a déclaré Ryckman.

Au tout début du lancement de Civil, les principales organisations de presse étaient ouvertes à une relation.

«Nous avions essayé d’étendre un projet avec Civil concernant l’enregistrement et le suivi des photos», a écrit Jim Kennedy, chef de la stratégie de l’Associated Press, dans un e-mail. «Mais ce projet a été mis de côté pour l’instant, ici. Je ne suis pas sûr des perspectives de réexamen… je n’ai pas eu de contact direct avec eux depuis un certain temps. »

« J’ai franchement toujours été un peu confus au sujet des différentes parties de l’organisation », m’a envoyé un e-mail à Kinsey Wilson, fondatrice et chef du projet Newspack de la société propriétaire de WordPress (et jusqu’à récemment administrateur de Poynter). «La dernière fois que j’ai parlé à Matthew, ils se sont tournés vers la technologie pour authentifier, distribuer et monétiser le contenu des actualités.» Mais il n’y a eu aucune autre communication.

La Fondation civile a aligné neuf anciens combattants de l’actualité numérique en tant que Conseil civil. Ils devaient aider à la décision d’admettre, de rejeter ou d’expulser les organisations membres, comme expliqué sur le site:

Le Conseil civil est l’autorité dirigeante du protocole civil, grâce auquel les détenteurs de jetons peuvent faire appel d’une décision en révision. Le Conseil civil a le pouvoir d’annuler les décisions de la communauté, mais la communauté à son tour a le droit d’opposer son veto au Conseil par un vote à la majorité.

Certains sites ont en effet été rejetés pour être des groupes trop commerciaux ou de plaidoyer déguisés.

Je ne suis pas là pour jubiler comme un sceptique a raison. Je pense que l’état de l’art en matière de soutien au journalisme nécessaire en période de grand besoin a rapidement progressé au cours de la durée de vie de trois ans de Civil.

Le soutien direct des journalistes, s’ils peuvent définir dans une application un projet spécifique avec un gain, a bien fonctionné. Report for America, le projet de nouvelles locales de ProPublica et les initiatives des organisations caritatives des sociétés de plate-forme se tournent vers cette approche. Une structure beaucoup plus élaborée est probablement plus un obstacle qu’une aide.

Rick Edmonds est l’analyste des médias de Poynter. On peut le joindre à [email protected]

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